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La variante Omicron réinfecte les personnes qui ont eu le coronavirus

Une infection à coronavirus passée semble donner peu d’immunité à la nouvelle variante d’Omicron qui se propage à travers le monde, ont averti jeudi des scientifiques sud-africains, arrachant potentiellement une couche de défense que l’humanité a gagnée lentement et à un coût immense.

Une semaine seulement après que son existence a été révélée au monde, la variante fortement mutée, dont les scientifiques craignent qu’elle soit la plus contagieuse à ce jour, est déjà de loin la forme dominante du virus en Afrique du Sud et se propage rapidement, selon des responsables là-bas. Les meilleurs experts européens de la maladie ont déclaré jeudi qu’il pourrait s’agir de la forme dominante en Europe d’ici quelques mois.

Jeudi, Omicron avait été détecté dans 25 pays sur six continents, et les experts disent qu’il sera bientôt dans tous les coins peuplés de la planète. Cela pourrait signifier qu’un monde déjà battu par deux ans de pandémie et – jusqu’à récemment – ​​nourrissant des espoirs de reprise se dirige plutôt vers une autre vague de cas.

Les scientifiques savent depuis le début de la pandémie que l’immunité acquise d’une infection à coronavirus n’est pas totale, et probablement pas permanente, et que certaines personnes sont réinfectées. Même ainsi, avec un grand nombre de personnes déjà infectées et rétablies – environ 260 millions dans le monde qui ont été détectées, et en réalité bien plus, selon les experts – quelle que soit la protection qu’elles avaient, elles ressemblaient à une couche importante des défenses mondiales.

La nouvelle variante remet cela en question.

Des scientifiques d’Afrique du Sud ont signalé une augmentation soudaine et forte en novembre des cas de coronavirus parmi les personnes de ce pays qui avaient déjà été infectées, dans une étude qui n’a pas encore été examinée et publiée par une revue scientifique. Les auteurs ont noté qu’il n’y avait pas eu une telle reprise lorsque les variantes Beta et Delta ont émergé.

Ils n’ont pas précisé combien de ces réinfections pouvaient être attribuées à Omicron, mais l’Institut national sud-africain des maladies transmissibles a rapporté mercredi que lorsqu’il a effectué une analyse génétique sur un échantillon de résultats de tests positifs pour le coronavirus de novembre, près des trois quarts ont été la nouvelle variante.

“Les preuves au niveau de la population suggèrent que la variante Omicron est associée à une capacité substantielle à échapper à l’immunité contre une infection antérieure”, ont écrit les auteurs de l’étude non publiée.

Dans un briefing en ligne organisé par le bureau régional de l’Organisation mondiale de la santé pour l’Afrique, des scientifiques sud-africains ont présenté une version plus brutale de la même conclusion, simplement basée sur les chiffres bruts du pays : environ 40 pour cent de la population a eu le coronavirus et environ 30 pour cent a été au moins partiellement vaccinés (bien qu’il y ait sans aucun doute un certain chevauchement), et pourtant le nombre de nouveaux cas monte en flèche.

“Nous pensons qu’une infection antérieure ne leur offre pas de protection contre l’infection due à Omicron”, a déclaré Anne von Gottberg, microbiologiste à l’institut des maladies transmissibles.

L’Afrique du Sud a le nombre de cas dont la croissance est la plus rapide au monde, bien que les chiffres soient faibles par rapport à ceux de nombreux autres pays. Au cours de la première moitié de novembre, il y avait en moyenne environ 260 nouveaux cas signalés par jour. Mardi, le chiffre dépassait les 4 300, le plus élevé depuis des mois. Il est passé à plus de 8 600 mercredi et à plus de 11 500 jeudi.

La variante Omicron a des dizaines de mutations génétiques jamais vues ensemble auparavant dans le virus, et les scientifiques disent que le nombre et le type de changements suggèrent qu’il est beaucoup plus transmissible que les formes antérieures, bien que la preuve solide de cela manque encore.

En fait, de nombreuses questions cruciales sur la variante restent sans réponse : une infection antérieure protège-t-elle contre une maladie grave, sinon contre une infection ? Les vaccins existants lui confèrent-ils une forte immunité ? La maladie qu’il provoque est-elle généralement plus bénigne, comme certains premiers rapports l’ont suggéré ?

Il faudra des semaines pour que des réponses commencent à émerger, mais même en leur absence, de nombreux gouvernements du monde entier prennent des mesures, imposent de nouvelles restrictions aux voyages, en particulier en provenance d’Afrique australe, et intensifient les efforts de vaccination et de dépistage. La Corée du Sud a annoncé jeudi que tous les voyageurs arrivant dans le pays devaient se mettre en quarantaine pendant 10 jours, y compris les Sud-Coréens entièrement vaccinés, qui avaient été exemptés.

Jeudi, le président Biden a présenté une stratégie qui comprend de nouveaux sites de vaccination familiale, des rappels pour les adultes vaccinés et une large disponibilité de tests viraux à domicile, gratuits pour les consommateurs. Les deuxième et troisième cas d’Omicron aux États-Unis étant signalés, il a introduit une nouvelle exigence selon laquelle tout voyageur international dans le pays présente un résultat de test négatif à partir d’un échantillon prélevé dans la journée suivant son départ.

Jeudi, les dirigeants allemands ont convenu d’exclure les personnes non vaccinées, à l’exception de celles qui se sont récemment remises d’une infection à coronavirus, d’une grande partie de la vie publique, en leur interdisant les bars, restaurants, la plupart des magasins et autres lieux. Et Olaf Scholz, qui deviendra le nouveau chancelier la semaine prochaine, a déclaré qu’il essaierait d’imposer la vaccination pour tous les adultes. Cela ferait de l’Allemagne le deuxième pays d’Europe à le faire, après l’Autriche.

Le Parlement grec a voté jeudi pour exiger la vaccination des personnes de plus de 60 ans.

L’Europe souffre déjà de sa plus grande vague pandémique à ce jour, entraînée par la variante Delta, auparavant la forme la plus infectieuse du virus. Moins de personnes tombent gravement malades et meurent qu’il y a un an, avant le déploiement des vaccins, mais l’augmentation a été suffisante pour épuiser à nouveau les ressources de soins de santé et a contraint plusieurs pays à faire marche arrière sur leur retour à la vie normale.

Des centaines de cas d’Omicron ont déjà été trouvés en Europe, et la propagation rapide fait craindre qu’elle ne prolonge la vague actuelle. Les premières preuves suggèrent qu’Omicron “pourrait avoir un avantage de croissance substantiel par rapport à la variante Delta”, a rapporté jeudi le Centre européen de prévention et de contrôle des maladies.

« Si tel est le cas », a-t-il déclaré, « la modélisation mathématique indique que le COV d’Omicron devrait provoquer plus de la moitié de toutes les » infections à coronavirus dans l’Union européenne « au cours des prochains mois ».

Le rapport a été fourni par Apoorva Mandavilli, Sheryl Gay Stolberg, Christopher F. Schuetze, Jin Yu Jeune, Cora Engelbrecht, Monika Pronczuk, Niki Kitsantonis et Megan spécia.

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